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Colossus vs. Copacobana

Las máquinas Colossus fueron dispositivos de computación electrónicos creados por los ingleses durante la Segunda Guerra Mundial, con el objetivo de descifrar los mensajes enviados por los generales alemanes desde el campo de batalla al mando central de Berlín. Podría considerarse que estas máquinas fueron los primeros dispositivos programables del mundo (a pesar de que no podían considerarse máquinas de Turing), permitiendo a los ingleses acelerar los procesos matemáticos de manera que los cálculos pasaban de requerir semanas a realizarse en cuestión de días.


Existieron dos generaciones de Colossus, que fueron desarrollados en el Bletchley Park: la Colossus Mark I, operativa a partir de diciembre de 1943, y la Colossus Mark II, una versión mejorada del primer prototipo que comenzó a funcionar en junio de 1944. Estas máquinas estaban diseñadas para ayudar en las tareas de descifrado de los teletipos que habían sido cifrados por los alemanes usando su máquina Lorenz SZ40/42. Su tarea consistía en comparar dos flujos de datos, cuantificando cada coincidencia mediante el uso de una función booleana. El mensaje cifrado se leía de una cinta de papel perforada, a alta velocidad (48 Km/h) y proporcionaba los datos de uno de los flujos. El otro flujo de datos se generaba internamente, mediante una simulación de la máquina de Lorenz configurada con varios valores (prueba y error). Si una de las configuraciones producía un número de coincidencias por encima de un umbral, sacaba la información por una impresora.

Colossus Mark I empleaba 1500 válvulas de vacío, y su versión posterior, la Mark II, usaba 2400 válvulas. Las mejoras de la segunda versión le proporcionaban un aumento de la velocidad considerable, siendo 5 veces más rápida que la primera versión. Además era más sencilla de manejar. Hubo un momento en el que llegaron a funcionar simultáneamente 10 máquinas Colossus en el Bletchley Park.

La existencia de Colossus se mantuvo en secreto durante muchos años después de la guerra, por lo que no ha sido incluida en la historia del hardware de ordenadores durante bastantes años. Debido al carácter secreto de esta máquina, no ha influenciado el desarrollo de ordenadores posteriores. Al terminar la guerra, Winston Churchill ordenó la destrucción de todas las máquinas Colossus en piezas de un tamaño no superior a una mano humana. Tras varios años de silencio, la información sobre el proyecto Colossus empezó a surgir a finales de los 70 tras finalizar el periodo de vigor de la Ley de Secretos Oficiales (1976). Más recientemente, un informe técnico de 500 páginas sobre su sistema de cifrado y su criptoanálisis ha salido a la luz de mano del "Government Communications Headquarters" (organismo gubernamental de inteligencia británico).


Gracias a toda esta documentación, ha sido posible que un equipo de voluntarios liderado por Tony Sale comenzara la construcción de una réplica completamente funcional de una Colossus Mark II. Esta reconstrucción, que ha llevado 16 años de trabajo, está actualmente expuesta en el Museo Bletchley Park. Esta réplica, tras 60 años de silencio, se ha encargado de descifrar de nuevo mensajes cifrados con una máquina Lorenz SZ40/42 y transmitidos por radioaficionados de Paderborn (Alemania).


Cabe preguntarse qué tiempo puede necesitar Copacobana, un craqueador de códigos programable con FPGAs y disponible para cualquiera que tenga poco más de 7000 euros en el bolsillo, en descifrar el código de la máquina Lorenz, ¿un segundo?

Álvaro Ramón
S21sec labs

2 comentarios:

cienes de datos dijo...

En referencia directa a todo lo que se cuenta, recomiendo la lectura, amena y documentada de
http://www.kriptopolis.org/enigma
la historia y evolución, contada por Román Ceano, de la máquina Enigma, sus contrapartidas aliadas y todos los personajes que a su alrededor se movieron.
Recomiendo igualmente el documental "Secretos de la Segunda Guerra Mundial: El código Enigma" que, de forma más resumida, trata el mismo tema.

Ion dijo...

muchas gracias por la información!


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